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Comment un mariage intime dans le Maine rural a conduit à la plus grande épidémie de COVID de l’État, une catastrophe qui s’est étendue sur des centaines de kilomètres

À la fin de la cérémonie, la foule s’est dirigée vers le Big Moose Inn, un lodge et un restaurant pris en sandwich entre les lacs Ambajejus et Millinocket. Chaque invité a fait vérifier sa température à la porte et, une fois dégagé, est entré à l’intérieur pour se régaler de faux-filet et de canard, faire griller le couple et danser pendant des heures. Rares sont les 62 mariages et réceptions les participants portaient des masques.

À vingt-trois miles des festivités, Frank et Theresa Dentremont ont passé la soirée nichés dans une cabane en bois près du somnolent Cedar Lake. Les indigènes âgés de Millinocket avaient passé une grande partie des quatre derniers mois dans la maison isolée que Frank avait régulièrement rénovée au fil des ans, en la connectant d’abord au réseau électrique et en installant récemment des puits de lumière. Des amis ont envoyé de la nourriture et un soignant s’est arrêté pour s’occuper de Theresa, dont la santé s’était détériorée ces dernières années. À 97 et 83 ans, le couple qualifié de risque élevé d’infection à coronavirus et nous n’avons pris aucun risque.

Pourtant, la pandémie, à bien des égards, semblait être un phénomène lointain – largement confiné à des villes telles que Boston, à cinq heures au sud et manquant de l’espace et du calme de Millinocket. Uniquement à propos de 150 personnes ont été infectées dans les comtés voisins de Penobscot et Piscataquis au cours des six derniers mois. Millinocket lui-même n’avait enregistré aucun cas.

Cedar Lake est à environ 20 miles de l'endroit où le mariage a eu lieu. Frank et Theresa Dentremont, originaires de Millinocket, vivaient dans une cabane en bois près du lac.
Cedar Lake est à environ 20 miles de l’endroit où le mariage a eu lieu. Frank et Theresa Dentremont, originaires de Millinocket, vivaient dans une cabane en bois près du lac. Fred J. Field pour le Boston Globe / Fred J. Field pour le Boston Glo

«La ville n’avait pratiquement aucune expérience avec cela», a déclaré Frank Boynton, le surintendant des écoles Millinocket.

Une célébration changerait tout cela. Le virus avait commencé à envahir la communauté et bien au-delà. Un invité au mariage non identifié a déclaré avoir ressenti des symptômes un jour après la cérémonie. En quatre jours, plusieurs autres sont tombés malades, selon les autorités de l’État. Au total, près de la moitié des participants, Au total, 30 personnes âgées de 4 à 78 ans seraient testées positives. À ce moment-là, cet effet d’entraînement trop familier se dirigeait déjà bien au-delà du Big Moose Inn.

Au cours des trois semaines suivantes, le virus s’est infiltré dans le système scolaire d’East Millinocket. Il a sauté 220 miles vers le bas de l’État jusqu’à une prison de comté. Il s’est frayé un chemin dans un centre de rééducation à 160 km du lieu du mariage. Et il s’est glissé dans la cabane isolée de Cedar Lake des Dentremont.

Une zone qui n’avait presque pas été touchée par la pandémie mondiale était soudainement un point chaud, la plus importante épidémie dans le Maine à ce jour. Alors que le mariage a fait la une des journaux internationaux, ceux qui y ont participé, y compris les mariés, se sont tus, beaucoup de leurs profils de médias sociaux sont passés au privé. Ils n’a pas répondu aux demandes de commentaires du Globe.

Theresa Dentremont, originaire de longue date de la région, est décédée le 21 août, deux semaines après le mariage, à l’hôpital régional de Millinocket à la suite d’une brève bataille avec le COVID-19. Elle s’était à peine mêlée au monde extérieur. Mais Les autorités ont déclaré qu’elle était tombée malade après avoir été en contact avec un invité de mariage infecté. Son beau-fils a dit au Globe qu’il ne voulait pas spéculer sur l’origine. Elle est la seule mort liée au mariage. Son mari, Frank Dentremont, a été hospitalisé avec la maladie deux jours plus tard. Le vétéran de la Seconde Guerre mondiale, qui a enduré la bataille des Ardennes et a travaillé pendant 35 ans à la papeterie Millinocket, reste sous oxygène et suit un traitement médicamenteux antiviral, selon son fils.

Theresa et Frank Dentremont photographiés sur un bateau sur le lac Cedar. Le couple a passé une grande partie des quatre derniers mois dans la maison isolée que Frank avait travaillé à rénover.
Theresa et Frank Dentremont photographiés sur un bateau sur le lac Cedar. Le couple a passé une grande partie des quatre derniers mois dans la maison isolée que Frank avait travaillé à rénover.
Frank Denremont Jr.

Vendredi, les autorités du Maine avaient lié 123 cas positifs au mariage du 7 août, dont un quart était qualifié de cas tertiaire, ce qui signifie qu’ils ont été infectés par une personne infectée par quelqu’un qui a assisté au mariage. Samedi, les Centers for Disease Control and Prevention du Maine ont annoncé qu’ils enquêtaient également sur une épidémie à l’église baptiste du Calvaire à 225 miles de là à Sanford, où le célébrant qui a présidé le mariage, Todd Bell, est pasteur. Il y a au moins cinq cas confirmés de coronavirus parmi ceux affiliés à l’église, a déclaré le CDC.

«Nous avons affaire à un tube géant de paillettes. Vous ouvrez un tube de paillettes dans votre sous-sol, puis deux semaines plus tard, vous êtes dans le grenier et tout ce que vous trouvez, ce sont des paillettes et vous ne savez pas comment cela est arrivé là », a déclaré le Dr Nirav Shah, directeur du Maine CDC, lors d’un briefing mardi. .

L’épidémie a bouleversé les deux villes riveraines de Millinocket et East Millinocket, qui se trouvent dans l’ombre du mont Katahdin et ont été dévastées par la fermeture des usines de papier jumelles, en 2008 et 2014. Sur les 228 cas de coronavirus enregistrés dans le comté de Penobscot, un troisième ont été signalés au cours des deux dernières semaines.

Les conséquences ont affecté presque tous les aspects de la vie: l’hôpital régional de Millinocket a suspendu toutes les chirurgies électives et reporté tous les rendez-vous et les procédures qui peuvent être repoussés en toute sécurité. Un lodge Elks local a fermé et les banques et les coopératives de crédit ont fermé leurs halls d’entrée. La mairie de Millinocket est fermée au public. Même les écoles ont dû changer leurs plans.

Avant ce groupe de cas de COVID, «la ville n'avait fondamentalement aucune expérience avec cela», a déclaré Frank Boynton, le surintendant de Millinocket. Les responsables locaux ont décidé de retarder l'ouverture des écoles de deux semaines.
Avant ce groupe de cas de COVID, «la ville n’avait fondamentalement aucune expérience avec cela», a déclaré Frank Boynton, le surintendant de Millinocket. Les responsables locaux ont décidé de retarder l’ouverture des écoles de deux semaines. Fred J. Field pour le Boston Globe / Fred J. Field pour le Boston Glo

Eric Steeves, surintendant des écoles East Millinocket, s’est réveillé une semaine après le mariage avec un mal de tête et des frissons. Il a écarté les symptômes en raison du stress de la rentrée scolaire. Steeves peut voir le Big Moose Inn de son porche, mais il n’a pas assisté au mariage et il n’est pas membre de l’église baptiste de Tri-Town.

«Nous sommes très isolés ici et [coronavirus] vraiment pas [had] beaucoup d’un impact », a déclaré Steeves. «Il y avait une complaisance dans toute notre région.»

En effet, l’État avait marqué le comté de Penobscot comme «vert», ce qui signifie qu’il y avait un faible risque de COVID-19 et que les étudiants pourraient probablement retourner à l’école en personne. L’isolement et l’autodépendance de Millinocket semblent l’isoler des dangers de la pandémie. Mais après le mariage, il est devenu clair que dans les petites villes construites sur des relations personnelles étroites, ces vertus pouvaient également être des risques.

Une personne embauchée pour animer le mariage a également travaillé comme enseignant à East Millinocket. Certains membres du personnel de l’école étaient allés et sortis des bâtiments scolaires pour se préparer à l’automne et des membres de la communauté s’étaient réunis pour une réunion du conseil scolaire dans les jours suivant le mariage.

Les services du dimanche à l'église baptiste de Tri Town, le site de la cérémonie de mariage, ont depuis été mis en ligne.
Les services du dimanche à l’église baptiste de Tri Town, le site de la cérémonie de mariage, ont depuis été mis en ligne. Fred J. Field pour le Boston Globe / Fred J. Field pour le Boston Glo

Une semaine après avoir commencé à ressentir des symptômes, un test a confirmé que Steeves était COVID-positif. En tout, six membres du personnel de l’école East Millinocket et deux étudiants ont confirmé des infections, selon Steeves. Face à un nombre croissant de cas, la commission scolaire a voté à l’unanimité la semaine dernière pour reporter la rentrée scolaire d’une semaine et recommencer à distance par la suite.

À quelques kilomètres de là, à Millinocket, les responsables ont décidé de retarder l’ouverture des écoles de deux semaines. On ne sait toujours pas combien de personnes connectées aux écoles ont été infectées au total.

De nombreux habitants sont particulièrement préoccupés par la population âgée de la ville. Les zones rurales sont exposées à un risque élevé de conséquences graves de l’infection au COVID car elles ont tendance à ont des populations plus âgées et des taux plus élevés de conditions préexistantes. Frank Dentremont, qui reste à l’hôpital, a récemment été reconnu comme le plus âgé des résidents d’East Millinocket.

Les efforts de recherche des contacts ont révélé que des personnes à des centaines de kilomètres de distance étaient également en danger.

Une épidémie à la prison du comté de York à Alfred, située à 220 miles au sud de Millinocket, serait due à un employé qui a assisté au mariage. Il y a 54 cas positifs à la prison. Parmi ces cas, 19 sont les membres du personnel pénitentiaire et 35 sont des personnes incarcérées.

Une autre épidémie au centre de réadaptation Maplecrest, à plus de 100 miles au sud-est du lieu du mariage, a également été liée à Millinocket, avec quatre membres du personnel et cinq résidents tombant malades Le CDC du Maine a déclaré qu’il avait déterminé qu’un employé avait été infecté par un parent dont l’enfant avait assisté au mariage.

Pendant ce temps, au Big Moose Inn, lieu de la réception de mariage, deux membres du personnel ont été testés positifs. L’auberge soutient que les employés ont été infectés par une source sans lien avec le mariage et qu’ils n’étaient pas présents le soir de la réception.

Le lodge a reçu un avis de «danger imminent pour la santé» de la part de l’État à la suite d’un rapport de l’inspecteur d’État du 18 août qui a conclu qu’en plus des 62 invités au mariage, l’auberge avait également autorisé plus de 40 invités sans rapport. invités à dîner sur la terrasse et au bar, ce qui porte le nombre total d’occupants à plus de 100. Alors que le personnel portait des masques, la plupart des invités ne le faisaient pas. L’État a une limite de 50 personnes pour les rassemblements en salle dans le cadre de ses restrictions sur les coronavirus. L’avis a averti l’auberge de se conformer aux restrictions à l’avenir, mais lui a permis de rester ouverte.

La licence d'hébergement et de restauration du Big Moose Inn, qui avait été temporairement suspendue, a été rétablie vendredi après avoir «corrigé tous les risques pour la santé publique cités», selon le Maine CDC.
La licence d’hébergement et de restauration du Big Moose Inn, qui avait été temporairement suspendue, a été rétablie vendredi après avoir «corrigé tous les risques pour la santé publique cités», selon le Maine CDC.
Fred J. Field pour le Boston Globe / Fred J. Field pour le Boston Glo

Une inspection de suivi a conduit à une suspension temporaire de la licence d’hébergement et de restauration de l’auberge, mais elle a été rétablie vendredi après avoir «corrigé tous les risques pour la santé publique cités», selon le Maine CDC.

Une employée de cuisine qui a refusé d’être nommée par crainte de représailles a déclaré qu’elle n’avait découvert que infections une semaine après la réception, grâce à un appel téléphonique d’un collègue. Un invité sans lien avec le mariage qui a dîné à l’auberge le 7 août a également déclaré au Portland Press-Herald qu’il avait appris l’épidémie aux nouvelles.

«Bien que nous ne puissions pas être sûrs que le virus s’est complètement propagé dans nos installations, nous savons qu’il y a des choses que nous pouvons faire mieux. Nous avons donné notre parole au CDC du Maine, et nous donnons à notre communauté et à nos invités la même parole que nous ferons – et faisons – mieux. Nous mettons à jour nos protocoles comme conseillé par le CDC du Maine et continuerons à faire de la santé et de la sécurité de notre personnel, de notre communauté et de nos clients notre priorité absolue », a déclaré la propriétaire de Big Moose Inn, Laurie Cormier, dans un communiqué vendredi.

Les personnes les plus proches du mariage, y compris le couple qui s’est marié, sont restées silencieuses depuis que la nouvelle de l’épidémie a éclaté. Les services du dimanche à l’église baptiste de Tri Town ont été déplacés en ligne. Plusieurs demandes du Globe pour joindre le pasteur, David Blaisdell, sont restées sans réponse.

Bell, l’officiant du mariage qui dirige le calvaire baptiste à Sanford, a continué à organiser des services en personne, selon sa page Facebook. Le CDC a déclaré que quiconque assistait à ces services, ou à l’école biblique de vacances de l’église, était potentiellement exposé. Bell n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Pilote, Bell a posté une photo de lui-même dans un petit avion le 6 août avec la légende: «Prendre l’avion pour épouser un couple dans le nord du Maine!» Un autre utilisateur de Twitter a commenté sur son fil d’actualité que le mariage du Big Moose Inn était depuis lié à la mort d’une personne.

La réponse du pasteur: «Proverbes 18:21 (LSG) Mort et vie [are] au pouvoir de la langue, et ceux qui l’aiment en mangeront le fruit. Connaissez les faits avant de tirer des conclusions … »


Hanna peut être contactée à hanna.krueger@globe.com. Suivez-la sur Twitter @hannaskrueger. Zoe Greenberg peut être contactée à l’adresse zoe.greenberg@globe.com. Suivez-la sur Twitter @zoegberg.

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